Н. И. Кузнецов родился 14 декабря 1935 г. в Китае, в городе Сан Хэ. В 1943 г. начал учиться в православной гимназии Свято-Покровской церкви, в детские и юношеские годы пел в церковном хоре. В 1945 г. после освобождения Китая Советской армией от японской оккупации гимназия была переименована в Народную среднюю школу. В 1954 г. после окончания школы Н. Кузнецов вместе с родителями переехал в Советский Союз в райцентр Семиозерное Кустанайской области Казахской ССР на освоение целинных и залежных земель. Там его направили учиться в сельскохозяйственное училище на механика-комбайнера. Н. Кузнецов принимал активное участие в художественной самодеятельности, и на республиканской олимпиаде в городе Алма-Ата он завоевал первое место среди чтецов-декламаторов. После этого райком Коммунистической партии назначил его художественным руководителем Семиозерного районного дома культуры, где он стал режиссером и артистом драматического кружка художественной самодеятельности. После областного смотра художественной самодеятельности в городе Кустанае председатель жюри директор Областного драматического театра А.В.Дубровский предложил Кузнецову перейти на работу в театр и поручил ему роль юного почтальона в пьесе В.Гусева «Иван Рыбаков» (Т.Веденеева в рецензии на спектакль в областной газете «Ленинский путь» от 20 ноября 1957 г. писала: «Репертуар нового театрального сезона порадовал зрителей. В премьерном спектакле «Иван Рыбаков» много актерских удач… Особенно радует игра артиста Н.И.Кузнецова. Роль почтальона, которую он исполняет, очень невелика, но его появление на сцене является одним из лучших моментов в спектакле. Зрители видят милого, обаятельного паренька, немного суетливого, чем-то смешного, а главное – “настоящего”, неподдельного, и провожают его аплодисментами. А ведь Кузнецов совсем недавно пришел в театр из самодеятельного кружка и впервые играет на профессиональной сцене. Хочется поздравить его с хорошим началом и от души пожелать плодотворной работы и больших творческих успехов на трудном пути артиста»). После успешного дебюта Н.Кузнецов был назначен на главную роль Олега в пьесе Розова « В поисках радости».

В 1962 г. Н. Кузнецов поступил учиться в Московский государственный институт театрального искусства им. А. В. Луначарского (ГИТИС) на отделение режиссеров драматического театра (класс профессора М. О. Кнебель — ученицы М. А. Чехова и сотрудницы К. С. Станиславского).

На первом курсе студенты отделений режиссеров драмы и музыкального театра совместно посещали лекции по философии, литературе и живописи. В перерывах между лекциями будущие музыкальные режиссеры подходили к роялю и распевались, а драматические в шутку им подпевали. Во время одной из таких распевок у Николая Кузнецова выявился голос характера лирико-драматического тенора с полным диапазоном, включающим верхнее «до». Это настолько поразило студентов отделения режиссеров музыкального театра, что они решили представить его заведующему кафедрой сольного пения профессору П. М. Понтрягину. После прослушивания профессор стал настаивать, чтобы Николай немедленно переходил на вокальный факультет, но тот, мечтавший стать режиссером, категорически отказался. Тогда профессор Понтрягин предложил ему параллельно с учебой на отделении режиссеров драмы заниматься вокалом, закрепил за ним педагога, выделил концертмейстера и обязал посещать уроки по теории музыки и сольфеджио, чем Н. Кузнецов и стал увлеченно заниматься. Естественно, музыкальные режиссеры с удовольствием давали ему роли в своих отрывках. Кузнецовым были исполнены партии князя Голицына в опере Мусоргского «Хованщина», кавалера де Грие в опере Пуччини «Манон Леско», Андрея в опере Чайковского «Мазепа», Самозванца в опере Мусоргского «Борис Годунов», Фауста в опере Гуно «Фауст» и другие.

Играя в оперных отрывках и регулярно посещая оперные и драматические спектакли, Н. Кузнецов все более убеждался в том, что его привлекает не драматическая, а музыкальная режиссура. Он посоветовался с профессором М. О. Кнебель, и она предложила ему обратиться к заведующему отделением музыкальной режиссуры профессору Б. А. Покровскому. Ситуация складывалась неординарная, так как Н. Кузнецов был уже на 5-ом курсе отделения драматических режиссеров ГИТИСа. Покровский был удивлен: он не понимал, зачем выпускнику тратить время на дополнительное обучение. Но Кузнецов доказал ему, что он действительно хочет профессионально заниматься музыкальной режиссурой, и ему необходимо овладеть спецификой этой профессии. Покровский хорошо знал Кузнецова по участию в оперных отрывках и на обсуждениях всегда отмечал, что этот студент хорошо справляется с порученными ему оперными ролями. На другой вопрос Покровского, на какие деньги студент собирается жить, Кузнецов ответил, что у него есть работа: он преподает актерское мастерство в Народной певческой школе.

Таким образом, по сути, Н. Кузнецов закончил два факультета ГИТИСа: с 5-го курса режиссеров драмы он по рекомендации вокальной кафедры и кафедры музыкального воспитания приказом ректора был переведен на 2-й курс отделения режиссеров музыкального театра – в класс выдающегося оперного режиссера профессора Б. А. Покровского.

Обучаясь на отделении режиссеров музыкального театра, Н. Кузнецов начал заниматься педагогической деятельностью: был ассистентом руководителя курса актеров музыкального театра профессора И. М. Рапопорта и преподавал актерское мастерство в Народной певческой школе при Большом театре Союза ССР, организованной народными артистами СССР М. П. Максаковой и И. С. Козловским.

Еще учась на пятом курсе, Н. Кузнецов в 1969 г. поставил оперу «Красная шапочка» М. Раухвергера в Чувашском Академическом музыкально-драматическом театре («“Красная шапочка” – это первая детская опера, поставленная в республике, — отмечала Л. Вдовцева в газете “Молодой коммунист” от 16 января 1969г. – Поражает и захватывает чувство искренности и большой дружбы, тонкий юмор персонажей. Режиссер-постановщик Н. Кузнецов заостряет внимание на тех моментах, которые наиболее ярко подчеркивают эту основную линию. “Красная шапочка”– спектакль яркий. Молодому режиссеру, студенту-выпускнику Государственного института театрального искусства имени А. В. Луначарского, предстояло решить ряд трудных задач. По своей структуре эта опера ближе к музыкальной драме. Нужно было найти такую сценическую форму, которая бы полностью раскрыла мир сказки и вместе с тем соединила условность с реальностью»).

В 1970 г. Н. Кузнецов окончил с отличием Московский государственный институт театрального искусства (мастерская профессора Б. А. Покровского), стажировку проходил под руководством профессора Вальтера Фельзенштейна (Германия), который в характеристике, данной ему после окончания стажировки, отмечал его «…инициативность, абсолютную надежность, подлинный профессионализм».

Педагогическая деятельность

В 1977 г. Н. И. Кузнецова пригласили преподавать актерское мастерство на кафедру оперной подготовки в Московскую консерваторию, где он и трудится по настоящее время, с 2005 г. — профессор.

В консерватории Н. И. Кузнецов написал целый ряд интересных методических работ, имеющих практическое значение: «Ф. И. Шаляпин об элементах мастерства оперного актера», «Педагогические приемы профессора В. Фельзенштейна на примере постановки оперы “Кармен ” Ж.Бизе», «Некоторые практические вопросы в преподавании актерского мастерства на первом курсе консерваторий» и другие.

В Оперном театре Московской консерватории им поставлены спектакли: «Севильский цирюльник» Дж. Россини, «Евгений Онегин» П. И. Чайковского, «Свадьба Фигаро» В. А. Моцарта, «Царская невеста» Н. А. Римского-Корсакова и другие.

В своей практической преподавательской деятельности Н.И.Кузнецов использовал методику обязательного включения в репертуар оперной студии малоизвестных студентам музыкально-сценических произведений, расширяя традиционные рамки учебного репертуара («Евгений Онегин», «Богема», «Свадьба Фигаро», «Иоланта»). Поставленные Н. И. Кузнецовым в консерватории произведения современных композиторов: оперы А. А. Николаева «Пир во время чумы» и «Граф Нулин» по А. С. Пушкину и оперы Ю. А. Потеенко «Загадочная натура» и «Учитель чистописания» по рассказам А.П.Чехова – были показаны на Музыкальных фестивалях г. Москвы.

Премьера оперы А. А. Николаева «Пир во время чумы» состоялась 20 октября 1982 г. во время IV фестиваля советской музыки («Можно сказать, что опера создавалась в стенах консерватории – инициатор создания оперы режиссер Н.И.Кузнецов и руководимый им тогда второй, ныне третий курс вокального факультета всячески способствовали воплощению оперы на сцене. Неудивительно поэтому, что первое исполнение “Пира” я доверил им, а также оркестру и хору Оперной студии Московской консерватории, дирижеру Л. Николаеву, хормейстеру В. Полеху», — писал композитор А. А. Николаев в газете «Советский музыкант от 3 ноября 1982 г.).

«Украшением фестиваля “Московская осень” 1983 г. стала новая опера А. Николаева “Граф Нулин”… Все участники исполнения принадлежат к оперной студии Московской консерватории и по праву разделили успех постановки”, – писал музыковед Г. Пантелеев в статье «Фестиваль: день шестой» в газете «Вечерняя Москва» за 20 октября 1983 г.

Н. И. Кузнецову посчастливилось работать с такими выдающимися оперными дирижерами, как Е. Ф. Светланов («Псковитянка» Н. А. Римского-Корсакова в Большом театре России), Г. Н. Рождественский («Нос» Д. Д. Шостаковича в Московском камерном музыкальном театре), А. Н. Лазарев («Жизнь за Царя» М. И. Глинки, «Алеко» и «Скупой Рыцарь» С. В. Рахманинова в Большом театре России), Д. Г. Китаенко («Мавра», «Байка», «Пульчинелла» И. Ф. Стравинского в Музыкальном театре им. К. С. Станиславского и Вл. И. Немировича-Данченко), В. М. Кожухарь («Любовь к трем апельсинам» С. С. Прокофьева, «Кармен» Ж. Бизе в Национальном академическом театре оперы и балета Украины им. Т. Г. Шевченко).

26 июня 2006 г. Н. И. Кузнецову присуждена ученая степень доктора искусствоведения (тема диссертационной работы — «Сценическое мастерство оперного артиста в контексте актерской школы Ф. И. Шаляпина»).

Н. И. Кузнецов убедился на практике, что эта работа, помимо ее научного назначения, стала теоретико-практическим ориентиром по технологии создания оперно-сценического образа. Н. И. Кузнецов завершил работу над монографией «О мастерстве оперного артиста (Ф. И. Шаляпин, К. С. Станиславский, М. А. Чехов)».

В настоящее время назрела насущная потребность включения в программу по актерскому мастерству студентов музыкально-театральных вузов рабочих сценических терминов Ф.И.Шаляпина, а также в создании учебного пособия по «системе Станиславского», адаптированного для оперных артистов. Не секрет, что для драматических артистов имеется множество подобных работ, из которых особенно популярны книги: «Воспитание актера школы Станиславского» Г. В. Кристи, «Мастерство актера и режиссера» Б. Е. Захавы и «Технология актерского искусства» П. М. Ершова. Солидная педагогическая практика доктора искусствоведения и режиссера Н. И. Кузнецова, а также его многолетний опыт работы в театрах нашей страны и за рубежом вселяют уверенность, что многие постулаты его диссертационного исследования могут лечь в основу подобного учебного пособия для оперных артистов. В настоящее время Н.И.Кузнецов планирует составить для студентов музыкальных вузов специализированное учебное пособие «Основы оперно-сценической системы Шаляпина — Станиславского»

Научные труды. Издания. Публикации

Н. И. Кузнецов — автор ряда печатных работ в области искусствоведения. В 1996 г. вышла его книга «С. И. Мамонтов, Ф. И. Шаляпин и К. С. Станиславский — реформаторы оперного искусства в России», в 2004 г. – монография «Мысль и слово в творчестве оперного актера».

26 декабря 1996 г. Н. И. Кузнецову присуждена ученая степень кандидата искусствоведения (тема диссертации — «С. И. Мамонтов, Ф. И. Шаляпин и К. С. Станиславский – реформаторы оперного искусства в России конца ХIХ — начала ХХ веков»).