Родился в г. Калинине (ныне – Тверь).Его дед, Николай Михайлович Колмаков, был заведующим областным отделом образования Калининской области и основателем и первым директором этого Калининского музыкально-педагогического училища. Мать, Нина Николаевна Овчинникова, работала в Калининском музыкально-педагогическом училище преподавателем русского языка и литературы.

Отец работал в НИИ Калининского вагоностроительного завода.н, Николай Овчинников (род. в 1978 г.), пианист, преподаватель и концертмейстер Академического музыкального колледжа при Московской консерватории.

Начал обучение в Музыкальном училище г. Калинина.В 1969 г. окончил Музыкальное училище при Московской консерватории (класс М. Я. Сивер и В. А. Натансона) в 1974 г. – Московскую консерваторию (класс В. А. Натансона). Работал на кафедре военных дирижеров. В 1974–1975 гг. Овчинников проходил службу в рядах Советской Армии (в Ансамбле песни и пляски Московского военного округа). 1980 г. окончил аспирантуру Московской консерватории (кандидатская диссертация: «Русская критическая мысль ХIХ века о фортепианном исполнительстве». Московская консерватория, 1984).

В 1975–1976 гг. Овчинников был старшим методистом музыкального отделения Всесоюзного института повышения квалификации работников культуры Министерства культуры СССР. В 1976–1980 гг. заведовал фортепианной секцией Московского хорового училища. В 1981–1986 гг. работал в качестве ассистента кафедры музыкальных инструментов в Московском государственном заочном педагогическом институте.

В 1982–1984 гг. был заместителем главного редактора репертуарно-редакционной коллегии Управления музыкальных учреждений Министерства культуры СССР. С 1984 по 1987 г. Овчинников – главный редактор издательства «Музыка».ел разностороннюю музыкально-общественную деятельность в стране и за рубежом (Германия, Великобритания, Италия, Республика Корея, Польша, США, Франция, Япония и др.).

В 1990-1991 гг. исполнял обязанности ректора Московской консерватории, с 1991 по 2000 гг. – ректор. Первый свободно избранный ректор Московской консерватории в новейшей истории. В 1996 г. был переизбран на второй срок.
В 2000 г. снят с должности Министром культуры РФ М. Е. Швыдким. Подал в суд. Был восстановлен в должности решением Пресненского районного суда. Московский городской суд отменил решение районного, после чего Овчинников апелляций больше не подавал.

Заслуженный деятель искусств Российской Федерации (1995).
Заслуженный деятель культуры Польши.
Доктор искусствоведения и культурологии.сс.: «Творцы русского романса» (Московская консерватория, 1993).
Профессор кафедры истории и теории исполнительского искусства.
Исполняющий обязанности ректора Московской консерватории (1990-1991).
Ректор Московской консерватории (1991-2000).
Действительный член Международной академии информатизации при ООН (1995).
Действительный член Академии гуманитарных наук (1995).
Награжден «Знаком Отличия» за заслуги перед польской культурой (Варшава, 1995) и «Сертификатом признания и уважения» сената Генеральной ассамблеи штата Северная Каролина (США, 1997).


Педагогическая деятельность:

 В 1974 г. некоторое время преподавал в Калининском музыкально-педагогическом училище.С 1984 по 2000 г. преподавал в Московской консерватории на кафедре истории и теории исполнительского искусства. С 1986 г. – проректор по научной работе Московской консерватории.В 1988 г. получил ученое звание доцента, с 1993 г. – профессор.С сентября 1997 г. совмещал работу в качестве ректора Московской консерватории с исполнением обязанностей заведующего кафедрой истории и теории исполнительского искусства, с января 1998 г. по 2000 г. – заведующий кафедрой.

Избранные труды:

Овчинников – автор научных работ, статей в периодической печати, выступлений на радио и ТВ.

  • Критическая мысль о русском фортепианном исполнительском искусстве 19 века. М., 1984
  • Опыт использования в фортепианном классе вокально-хоровых навыков учащихся // Вопросы музыкальной педагогики. Вып. 5. М., 1984
  • Фортепианное исполнительство и русская музыкальная критика XIX века. М., 1987
  • Творцы русского романса. Вып. 1. М., 1988; Вып. 2. М., 1992
  • Рядом с великими именами // Музыкальное исполнительство и современность. Вып. 1. М., 1988
  • О романтических тенденциях в интерпретации фортепианных произведений Прокофьева советскими пианистами // Музыкальное исполнительство и современность. Вып. 2. М., 1997 др.